Pandas y más en Sichuan, China

Como la mayoría de las personas en el Reino Unido, me encontré por primera vez con la provincia china de Sichuan en un restaurante local. Fascinado por el nombre exótico «Chechuan Chicken», ignoré la advertencia de chili y pedí «número 33».

Con los años, el número 33 se ha convertido en un favorito. Con gran emoción comencé mi viaje de 10 días a Sichuan visitando una de las escuelas culinarias más famosas de China en la capital provincial de Chengdu.

La mayoría de los turistas extranjeros vienen a esta ciudad por una sola razón: junto con la Ciudad Prohibida en Beijing y los Guerreros de terracota en Xian, la base de pandas en Chengdu es una de las tres «visitas obligadas» chinas para casi todo el mundo. Pero había estado viviendo en Beijing durante más de un año y una amiga nacida en Chengdu me aseguró que su ciudad natal tenía más que los mamíferos más fotogénicos del mundo.

Sichuan tiene el doble del tamaño de Gran Bretaña, pero todavía hay algo que ver aquí. Las partes norte y oeste de la provincia están escasamente pobladas, con picos eternamente nevados, valles alpinos y pequeños pueblos tibetanos; para muchos viajeros, esta es una alternativa al Tíbet sin permiso. En cambio, la mitad oriental es la China clásica: las fabulosas montañas verdes budistas y taoístas que han inspirado a muchos artistas, los placeres metropolitanos de Chengdu y su fogosa cocina, considerada una de las más sabrosas de Asia.

En el Instituto de Alta Cocina de Sichuan, me di cuenta de que estaba en la parte «china» de la provincia, porque, como todo el país, está increíblemente lleno de gente. Más de 8, 000 estudiantes estudian en esta institución similar a una universidad cada año, y en mi camino a las lecciones privadas, pasé escuadrones de estos estudiantes con delantales verdes y gorros de chef blancos a juego.

En la cocina de demostración, observé al Maestro Pei preparar los ingredientes para gong bao zhi ding, un sabroso plato de pollo. Bajo el ruido metronómico de los alimentos molidos, compartió consejos, como: «Utilice jengibre viejo, como las personas, se vuelve más refinado con la edad». Pei desapareció en una nube de vapor y un crujido de aceite. En unos minutos preparó una de las comidas más deliciosas que he probado.

No fue hasta que lo probé yo mismo que aprecié completamente la artesanía que acababa de presenciar. Usando una cuchilla intimidante como un bisturí, Pei sacó el filete de la pechuga de pollo y lo cortó en cubos perfectos. No se trataba solo de precisión, sino también de velocidad: manejando dos jugadores de bolos al mismo tiempo, Pei realmente era un chef de kung fu.

Pandas y prima donnas

A pesar del hecho de que las cocinas locales son una de las más quisquillas del mundo, Chendu ha sido famoso como el centro de la relajación. Debido al hecho de que la ciudad se basó en una llanura fértil (en 316 a. C.), sus habitantes no tuvieron que gastar mucho esfuerzo en cultivar tierras. En cambio, se entregaron a clases más tranquilas: ópera, refrigerios callejeros y casas de té, que aún son populares hasta el día de hoy.

Después de la clase magistral culinaria, mi guía Zhang Zhulin me llevó a la casa de té «Shufen Yuun» a la ópera. Antes de la presentación, observamos cómo los artistas aplican una base blanca gruesa y un lápiz labial rojo.»He estado hablando durante tres décadas», me dijo uno de ellos.»Durante mis estudios en la escuela de ópera, ensayé de 6 a. m. a medianoche». No podía entender si este es un ejemplo de una increíble ética laboral china o simplemente una exageración de una vieja diva.

Cuando me senté a la mesa, el presentador llenó mi taza con té de jazmín de una olla de latón con una nariz de metro, después de lo cual los actores con trajes de múltiples capas brillantes comenzaron a tomar poses y cantar bajo el Erh, un violín de dos hojas. Las canciones fueron intercaladas con trucos únicos para la ópera de Sichuan: bofetadas, movimientos de respiración de fuego y máscaras cambiantes en milisegundos, lo que le permite monitorear fácilmente lo que está sucediendo, quién no conoce el idioma.

Terminamos la noche en Jinli-La, una calle sinuosa con casas de té y bocadillos, donde todo se vende desde dim-sama hasta pájaros negros (cabezas y todo lo demás); Me detuve en un tofu de palo con una salsa de ciruela picante. Esta nueva calle «antigua» está hecha con sabor, y las multitudes de personas le dan un ambiente, pero está claramente destinado a los turistas.

Los lugareños, como resultó, llenaron el Parque Popular, donde al día siguiente Zhulin me llevó a una institución que se asemeja a un café en funcionamiento. Hubo una ruidosa banda de rodadura de Majong, y Zhulin me enseñó las reglas del juego: no parece Rommy, sino que juega con azulejos domésticos con jeroglíficos de mandarina. El resto de los visitantes ignoraron descuidadamente mis esfuerzos.

Pero el residente más tranquilo de Chendu fue uno de los Pands de cuatro años que viven en el Centro de Dilución de la Ciudad. Estaba tan tranquilo que permaneció en una posición horizontal para almorzar. Al estar completamente no centrado, nunca pensé que me convertiría aquí en una madre de pollo. Qué equivocado estaba. Ver cómo este encorvado sobre los brazos se extiende por sus manos para agarrar el bambú, y luego, respirando, se hunde, no pude resistirme y no me emborraché.

Continué haciendo una base de panda en el resto del territorio, admirando al recién nacido centímetro, cómodamente establecida en incubadoras, cachorros y adultos, caminando por sus esquinas. No es de extrañar que estas pelusas en blanco y negro sean la atracción principal de Sichuani, pero la provincia puede ofrecer mucho más.

Alturas sagradas

Dejando los placeres terrenales de Cunde, fui al suroeste, a las atracciones más espirituales de la parte central de Sichuan. Mi primera parada fue la ciudad de Leshan, donde se encuentra la estatua del Buda, tan enorme que solo una nariz es más de tres veces mayor que el crecimiento de una persona. Cuando bajamos las escaleras, vi lo diversa que era China. Había residentes de la ciudad con cámaras Nikon y parejas de edad avanzada con disfraces de Mao, y creyentes de la aldea, el rosario de oración acariciando e incluso monjes raros con ropa de naranja.

En el mismo entorno de los peregrinos, terminé al día siguiente, cuando subí al Monte Emei (3 099 m), una de las cuatro montañas sagradas budistas de China.

En el camino, pasamos junto a los duros monos y personas que venden hongos recolectados en la montaña. Zhulin me aconsejó que los evitara a ambos.

En la parte superior, admiraba los picos de hoja perenne que se asomaban de las nubes, me calentó con té verde y subí la última escalera a la estatua dorada de Bodhisattva Puchsian, sentada en un elefante de seis cedidos. Detrás de él, la línea vertical de la montaña: colgaba una roca de suicidios. Aquí, las nubes, calentadas a altitudes más pequeñas, se apresuraron. Traté de imaginar cómo una persona puede apresurarse a este abismo blanco. Zhulin interrumpió mis fantasías poco saludables, gritando: «¡Ahora somos inmortales!»El sentimiento era tal que estamos en los escalones del paraíso.

El sabor del Tíbet

Aún más paisajes elevados estaban en la prefectura autónoma tibetana de la ABA (North Sichuan), donde la altura rara vez cae por debajo de 2500 m. Para llegar allí, volé al aeropuerto Zyuchzhaigou, una pequeña pista cortada entre las montañas. El guía Sonya Renin me reunió, y mientras conducíamos a la ciudad de Sungpan, deteniéndonos de vez en cuando para dar el potencial pony tibetano para cruzar la carretera, Sonya contó su historia. Uno de los cinco hermanos y hermanas, estudió en el monasterio Lama, luego aprendió la mandarina, pero no tenía suficiente dinero para continuar sus estudios en la escuela secundaria, y regresó a casa para cuidar a los yaks. Una reunión aleatoria con un turista taiwanés le dio varios libros de texto en inglés, y ahora es una de las pocas guías tibetanas en inglés en esta área.

«Cuando era niño, los edificios aquí eran pobres», explicó Sonam mientras caminábamos por la ciudad.»Todo lo que teníamos era un templo». Hoy, la calle principal de Songpan está llena de nuevas tiendas que venden souvenirs y equipo para acampar. Aunque las fachadas de las tiendas recuerdan a la arquitectura tradicional tibetana, los armazones de los edificios son de hormigón.

«No es seguro», dice Sonam, recordando el terremoto de 2008 que mató a más de 68. 000 lugareños, muchos de los cuales quedaron atrapados bajo edificios mal construidos.»La mayoría de las casas tibetanas tradicionales no se derrumbaron», dice Sonam.»Estaban hechos de madera; más simples, más naturales, más generosos».

Voy a buscar mi cabra…

Junto con Sonam, fui a la casa de su pariente para dar un paseo a caballo de dos horas por las colinas. Los cerditos risueños nos recibieron en el pueblo, un grupo de espaciosas casas de madera típicas de la región; todos ellos fueron coronados con banderas de oración verticales rojas darhor. La casa del suegro del primo de Sonam era un poco más grande que el resto: él era el jefe de la aldea. Un cartel descolorido de Mao colgaba sobre la entrada de la casa. En el interior, en el lugar más destacado, colgaba una imagen del Palacio de Potala; quizás esto sea una indicación de a qué pertenecen realmente.

Cuando los hombres salían a trabajar en el campo, me esperaban las mujeres de la familia, vestidas con largas faldas negras, el cabello trenzado y adornado con ámbar opaco. Me invitaron a participar en la preparación de baozi (bollos al vapor con relleno de carne). Conseguí la carne picada de la despensa, donde los muslos de yak colgaban para secarse como jamones en un manjar italiano, y luego traté de hacer mi baozi tan perfectamente redondo como el de ellos. Finalmente, mi sesión fue interrumpida por un grito desde afuera: «¡Las cabras se han ido!»Pasamos 30 minutos tratando de atrapar a los fugitivos. La cena siguió pronto: nuestro baozi, bolas de carne de yak seca y tsampa (polvo de cebada) selladas con té y mantequilla de yak. De una cena tan abundante, pronto me quedé dormido.

A la mañana siguiente me despertó el ruido de animales domésticos y oraciones budistas provenientes de un monasterio cercano. Mi suegra me llevó a su santuario y me dijo que llenara siete copas con agua y que encendiera siete lámparas de aceite. Aparentemente, este día fue auspicioso. Después del desayuno fuimos al santuario del pueblo para colocar una ofrenda de cebada en un mortero humeante y girar las ruedas de oración. Nos detuvimos en un prado para disfrutar del sol y luego arrojamos coloridos papeles de oración al viento.

Maravillosas acuarelas

El Parque Nacional Huanglong no carecía de colores. Aquí, durante más de 3. 6 km, las piscinas de travertino descendieron a lo largo del valle con terrazas, el agua en la que brendía con un color tan turquesa que parecía imponerse. Detrás de las colinas boscosas, vestidas con el atuendo de otoño, e incluso más altos: picos de blanco nieve. Fue un dramático, pero solo un preludio al día siguiente.

Tome el mapa de la pared de los colores azules y verdes: azul, tital, aguamarina, oliva. Todos estos y otros tonos están representados en 118 lagos minerales, ríos y cascadas del parque Zyuchzhaigou. Su nombre – «Nueve aldeas» – El parque recibió de viviendas tibetanas, que alguna vez se ubicaron en este valle. Durante muchos siglos, permaneció a un lado, no conocido fuera del área. En los 1970s. Estaba «abierta», se convirtió en un parque nacional y recibió el estatus de UNESCO. Mejorar la comunicación de transporte, las enormes campañas publicitarias y un auge entre los chinos de clase media que pueden pagar viajes, lo que llevó a un aumento en el número de visitantes a 2. 5 millones de personas al año.

La mayoría de los turistas nacionales parecían tratar de ver tantas «atracciones pintorescas» de Zyuchzhaigou, dejándose tiempo solo para tomar una foto de cada uno de ellos y transferirse a uno de los autobuses turísticos que corren por el parque. En el idioma chino, se inventó una metáfora para esto: Zou Ma Guan Hua – literalmente, mirando las flores, corriendo en el caballo.

Sin embargo, a pesar del hecho de que conocimos a muchos «jinetes» en Zyuchzhaigou, encontramos soledad, solo caminando al otro lado de las atracciones. Por ejemplo, por Lake Long Lake, el más grande y más alto del parque, descubrimos que la entrada está llena. Pero, después de haber pasado solo 100 m a la derecha, estábamos solos, con la excepción de una pareja tomando fotos de bodas.

No se puede perder algunas de las atracciones más famosas de Tszyuchzhaigou, como la cascada nuorilan con un ancho de 320 m, pero si es posible, elegimos lugares menos visitados. El lago Tiger poseía la misma propiedad reflectante mágica que el espejo, pero había la mitad de los fanáticos a su alrededor.

Mirando el agua, recordé las palabras de Zhulin en Leshan: «No puedo entender a la mayoría de los turistas chinos, vienen aquí para no viajar, sino para competir con el tiempo». Parece que la mayoría de los turistas occidentales que vienen a Sichuan también se adhieren a este enfoque.

Sonreí, pensando en lo contento que estaba de decidir demorar.

Gabriel Jaffa – Editor de Time Out Beijing. En 2010, se mudó del Reino Unido a China.

El autor viajó en las giras de Go. La ruta individual de los diez días incluía a Chendu, Zyuchzhaigou, escalando el Monte Emei y viviendo en la familia en las cercanías de Songpan.

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